Ароматерапия – древняя наука использования эфирных масел в оздоровительных целях, в духовных практиках и культовых обрядах – находится в настоящее время на пике популярности. Как известно, запахи оказывают на нас разнообразное и очень сильное влияние. Поэтому сфера применения ароматов практически не ограничена – от терапии до маркетинга. Ароматы, благодаря своей химической структуре, обладают многими полезными свойствами. В ароматерапии широко применяются так называемые эфирные масла. Это многокомпонентные смеси летучих органических соединений (ароматических углеводородов), которые вырабатываются отдельными растениями (корнями, листьями, соцветиями, лепестками, древесиной) и определяют их приятный аромат. Эфирные масла относятся к классу биогенных стимуляторов. При контакте с живыми организмами эти вещества производят седативное, стимулирующее, адаптогенное или даже очищающее и антиоксидантно-регенерирующее действие. Процесс синтеза эфирных масел зависит от вида растения. Благодаря ароматическим веществам растения хорошо адаптируются во внешней среде, выполняют свои репродуктивные функции, отпугивают или привлекают животных и насекомых. Все компоненты эфирного масла постепенно накапливаются в растении, усиливая свои свойства.

Хотя эфирные масла и имеют маслянистую текстуру, они не принадлежат к группе жиров. Как правило, это воско-, кетоно-, смолоподобные или бальзамические субстанции, которые отличаются оптической активностью. Большая часть эфирных эссенций обладает плотностью меньше единицы (0,84 г/куб. см). Но встречаются и "тяжелые" масла (например, роза, пачули, ветивер, мирра), плотность которых составляет 1,24 г/куб. см. Поэтому большинство ароматических эссенций не смешиваются с водой, а удерживаются на ее поверхности.

Эфирное масло может содержать от пятидесяти до семидесяти низкомолекулярных органических соединений. Именно благодаря им они приобретают такие свойства, как летучесть и высокая проникающая способность (поэтому эфирные масла хорошо впитываются в кожу). По составу природные ароматы имеют два уровня концентрации: малочисленные (до тридцати видов) мажорные компоненты (их содержание составляет в масле около 40 %) и многочисленные минорные (50-700 видов) компоненты (оставшиеся 60 %). Концентрация последних не превышает 0,2 %.

Все органические соединения, которые входят в состав эфирных масел, можно отнести к одной из следующих групп: терпены (моно-, сложные и оксиды), кетоны, фенольные и эфирные соединения, альдегиды, спирты, стероиды, холины, флавонолы, цитокинины, азотсодержащие соединения, хромоны, кумарины и ароматические аминокислоты. Молекулярный вес и форма ароматических углеводородов напрямую влияют на время, характер и глубину их проникновения в организм и определяют три тона раскрытия аромата: высокий, средний и нижний.

Всего существует свыше трех тысяч видов эфирномасличных растений. Однако из некоторых из них (например, фруктовых культур за исключением кожуры цитрусовых) эфирные масла не вырабатываются. Наличие приятного запаха также не гарантирует возможность получения из растения масел с сохранением целостности ароматических углеводородов. Например, плоды персика, груши, киви, яблони, манго, арбузы, дыни, клубника, малина и некоторые другие не являются эфирномасличными. Некоторые природные ароматические эссенции (к примеру, белладонна, ландыш, туя, полынь, пижма) могут иметь выраженный токсический или галлюциногенный эффект, поэтому их масла не имеют широкого применения.

Получение эфирного масла – это трудоемкая процедура. Поэтому качественный натуральный продукт всегда стоит дорого. Стоимость масла зависит от распространенности растения, экологических квот, процентного содержания масел в исходном сырье, трудоемкости их извлечения и, конечно, от стоимости сырья, которое во многих случаях закупается за рубежом.

В основе технологии производства эфирных масел лежит один из нескольких методов. Каждая используемая технология имеет свои особенности и нюансы, но, в любом случае, она связана с добычей аромата из конкретного растения и с очисткой этого аромата от углеводородов, имеющих свободный радикал (так называемая детерпенизация).

Первый метод представляет собой водяную дистилляцию, которой подвергается свежее или вяленое сырье. Этот метод заключается в перегонке паром летучих фракций растительного сырья по змеевику через фильтры. К примеру, при производстве эфирного масла из лаванды сырье сначала выдерживается в течение трех дней, после чего направляется в резервуар для перегонки. При использовании этой методики очень важно правильно подобрать температуру пара, так как слишком интенсивная температурная обработка увеличивает выход эфирного масла и одновременно негативно влияет на его качество. Этим "грешат" эфирные масла отечественного производства, которые часто не "дотягивают" до международных стандартов.

Второй метод называется экстракцией (анфлеражем). Он используется для получения масел из растений, компоненты которых разлагаются в процессе водяной дистилляции. При использовании этого способа производства эфирномасличное сырье (цветы, почки, побеги, лепестки) помещается на абсорбент. В качестве последнего может использоваться свиной жир, кокосовое масло или масло ши. Этими маслами или жирами покрываются специальные пластины из стекла или шелка. На них выкладывают лепестки, соцветия, корни и тонкие листья растений, и пластины вбирают в себя ароматические углеводороды эфирного масла. Пропитанное благовониями масло, которое на профессиональном языке называют ароматической помадой, аккуратно соскабливается с пластин, после чего оно подвергается экстракции при помощи спирта или петролейного эфира, забирающего эфирное масло из абсорбирующей субстанции. В результате получают абсолютное эфирное масло. Так как большая часть работ при использовании этого метода осуществляется вручную, анфлеражные эфирные масла являются наиболее дорогостоящими. 10 грамм продукта обходятся производителю во внушительную сумму – от $50-100.

Для холодной или теплой экстракции эфирных масел из растений используются спирты, бутан или эфиры. После экстракции масла проходят очистку от растворителя. Кроме того, для получения эфирных эссенций (в основном, это касается плодовых и кожурных эфирных масел) используется так называемый холодный прессинг с последующей фильтрацией. Сначала цедра отжимается, после чего выдавленная жидкость отправляется на центрифугу, где из нее удаляются белоксодержащие ароматические углеводороды. Полностью их удалить не получится. Оставшиеся 2-3 № углеводородов определяют непродолжительность срока хранения такого эфирного масла. Со временем остаточные белковые соединения коагулируют, в результате чего запах масла изменяется не в лучшую сторону. Этот метод является наиболее дешевым. Тем более что многие производители пренебрегают процедурой детерпенизации (ректификации и вымораживания) в целях экономии. Эта процедура применяется при производстве травяных, хвойных и цитрусовых масел и заключается она в уменьшении концентрации компонентов, присоединяющих кислород, посредством вымораживания (при помощи глубокой заморозки) и ректификации. Ректификация, в свою очередь, представляет собой разделение однородных жидких смесей на составляющие вещества, основанное на неоднократном испарении жидкостей с последующей обратной конденсацией паров.

Кроме того, многие натуральные ароматические субстанции после приготовления должны выстояться. Для этого жидкость оставляют в помещении с определенной температурой, чтобы из нее испарились самые легковесные аромауглеводороды. Причем на это требуется около 12 месяцев, поэтому многие эфирные масла поступают в продажу лишь через год после изготовления, что еще больше увеличивает их стоимость. Существуют и другие способы извлечения эфирного масла из сырья, например, при помощи двуокиси углерода. Последний способ считается относительно новым. Он был разработан в 80-х годах прошлого века и используется очень редко (в основном, в парфюмерной промышленности). Для получения масла таким способом требуется дорогостоящее оборудование. Но в итоге продукт после очистки от примесей и двуокиси углерода получается более высокого качества, чем обычно. В дальнейшем, как надеются специалисты, появление новых технологий и поиск способов удешевления процесса производства таким методом позволит снизить цену и увеличить объемы производимой продукции.

Как уже упоминалось выше, эфирные масла можно добывать из большого количества растений, включая травы, кустарники и деревья. Сами ароматические вещества накапливаются в специальных клетках-хранилищах растения и "резервуарах", которые образуются путем разъединения и растворения клеток. В качестве сырья для получения масла может использоваться как все растение целиком, так и определенная его часть. Причем зачастую из одного и того же растения можно получить разные эфирные масла, которые будут отличаться по своему действию, аромату и свойствам (и, добавим, цене). Например, из горького апельсина производятся три разных сорта эфирных масел: из кожуры плодов (которое так и называется – "горький апельсин"), из соцветий ("нероли") и из побегов ("петит грейн"). В зависимости от вида и технологии производства эфирного масла к сырью могут предъявляться различные требования. Так, в некоторых случаях оно должно быть исключительно свежим, собранным в определенное время года или даже суток, или же, наоборот, вяленым, для чего оно выдерживается в течение заданного времени в определенных условиях. Соответственно, может отличаться и процент содержания масла в растении по отношению к его общей массе. Например, из мясистых листьев эвкалипта можно получить до 3 кг масла из 100 кг исходного сырья, а из 100 кг смолы коммифора вырабатывается лишь до 400 грамм эфирного масла мирры.

Требования к производственным помещениям и оборудованию для получения эфирных масел из растений зависят от используемого метода, который, в свою очередь, определяется видом используемого эфирномасличного сырья. Минимальная стоимость подержанного комплекта оборудования для производства определенного вида масла производительностью до 50 кг в сутки составляет 800 тысяч рублей. Оборудование для производства эфирных масел состоит из нескольких аппаратов: дистилляторов (для извлечения эфирных масел), теплообменника (для конденсации, охлаждения и нагревания потока, содержащего эфирные масла), приемной емкости (аппарат для разделения эфирных масле из гидролата различной конструкции), кохобационной колонны (аппарат для извлечения эфирных масел из объединенного гидролата).

Однако главная сложность заключается не только и не столько в приобретении оборудования, сколько в поиске качественного сырья по доступным ценам.

Кроме того, определенные требования предъявляются и к складским помещениям, где будет храниться готовая продукция. Срок годности многих эфирных масел не ограничен. Некоторые эксперты даже сравнивают их с вином, утверждая, что чем дольше срок хранения субстанции, тем более "благородной" она становится и тем выше ценится. В первую очередь, это касается масел розы, нероли, вербены и шалфея. Однако некоторые группы эфирных масел требуют определенных режимов хранения, соблюдение которых гарантирует высокое качество продукции. Так, например, цитрусовые масла, получаемые из апельсина, грейпфрута, мандарина, лимона, имеют крайне ограниченный срок хранения – не более трех лет. Хранить их рекомендуется при температуре около 10-15 градусов Цельсия. В зависимости от вида масла его температурный режим хранения составляет от – 5 до + 30° С в плотно закрытых флаконах из коричневого стекла с 50-процентным затемнением, что обеспечивает защиту их содержимого от ультрафиолета. Такая упаковка стоит недешево (один стеклянный флакон обходится производителям масел в $1,5-3), поэтому некоторые дешевые сорта масел разливают во флаконы из тонкого стекла (прозрачного или с низким процентом затемнения) и упаковывают дополнительно в картонные коробочки. Эфирные масла легко возгораются, поэтому к организации их производства, хранения и транспортировке предъявляются определенные требования противопожарной безопасности.

Производители эфирных масел поставляют свою продукцию для производства парфюмерии (духов, туалетной воды, одеколонов, косметических препаратов), мыла, продуктов питания и т. д. Переработка эфирномасличного сырья осуществляется на небольшом количестве заводов. На первом месте по объемам производства эфирных масел стоит цитронелловое, мятное, камфорное, эвкалиптовое, цитрусовое, гвоздичное, лавандовое и некоторые другие виды масел.